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L'histoire de Ralph Lauren : le garçon du Bronx devenu milliardaire

Dans son livre de photos au lycée en 1957, on lui avait demandé d’écrire son but dans la vie. Ralph Lauren avait alors écrit “millionaire”. Aujourd’hui, il possède une fortune d’environ 7 milliards d’euros, d’après le magazine Forbes. Le styliste américain Ralph Lauren a accumulé cette richesse grâce à sa célèbre marque Polo Ralph Lauren. Nous allons vous raconter la folle histoire de Ralph Lauren, ou comment un garçon pauvre du Bronx a bâti un empire de la mode, en partant de zéro.

Des débuts humbles

Avant de devenir une star de la mode, Ralph Lauren s’appelait Ralph Lipschitz. Il est le plus jeune fils d’une famille juive immigrée, vivant modestement dans le Bronx (le quartier le plus pauvre de New York). En grandissant, il est un adolescent rêveur, qui s’échappe du quotidien de misère de sa famille en allant au cinéma. Il se rêve en Gary Cooper ou autre Cary Grant. Il s’imagine partager des scènes avec eux. C’est cette capacité à recréer un univers, un imaginaire héroïque et fantastique, à travers des articles de mode, qui deviendra le fondement de la marque Polo Ralph Lauren.

Jeune adulte, il délaisse ses origines modestes en changeant de nom. Après des années de moqueries et d’humiliations, Ralph Lipschitz devient Ralph Lauren. Ensuite, après un court séjour dans l’armée, il rentre à New York et devient caissier dans la chaîne de magasins de mode Brooks Brothers.

Le déclic : un match de polo

Le véritable déclic pour Ralph Lauren se produit lorsqu’il assiste à son premier match de polo, en 1970. C’est là qu'il a voulu devenir chef d’entreprise et progresser dans la société. L’ami qui l’a invité au match de polo, Warren Helstein, se souvient : “nous découvrions des choses fabuleuses. Les métaux précieux, le cuir, les grandes blondes moulées dans des tenues sexy avec des grands chapeaux. Et toute cette riche société dont nous étions totalement étrangers". L’événement lui a donné l’inspiration pour développer une marque élégante, classe, distinguée, et qui finira par devenir le Polo Ralph Lauren que nous connaissons aujourd’hui.

N’ayant en poche que l’équivalent américain du bac, la décision de démarrer sa propre entreprise fut le premier des nombreux risques pris par Ralph Lauren, pour bâtir son empire de la mode. Le suivant fut d’élaborer des cravates larges, aux couleurs vives :

La cravate conçue par Ralph Lauren lors de ses début en 1970

A travers ses contacts chez Brooks Brothers (magasin dans lequel il fut caissier quelques années), il put présenter ses cravates à une autre chaîne des magasins américaine : Bloomingdale. Le responsable du magasin fut conquis par le style original des cravates de Ralph Lauren. Il n’y avait rien de semblable à l’époque. En effet, les cravates étaient fines et avec des couleurs sombres et discrètes. Ralph Lauren vendit pour 500 000 dollars de cravates la première année ! En tenant compte de l’inflation, cela représente une somme gigantesque.

Ralph Lauren portant sa célèbre cravate large et examinant l'espace réservé à sa marque dans un magasin Bloomingdale, en 1972

Cette originalité (surtout au niveau des couleurs, des formes et de la simplicité des tenues) fut la marque de fabrique de Ralph Lauren pour tous les autres vêtements. Des chinos jusqu’aux polos, il suivit ce même concept, toujours inspiré par les personnages des blockbusters d’Hollywood. Il décrit lui-même sa stratégie marketing : “la tenue de Cary Grant nous faisait tous rêver, mais nous ne pouvions pas la trouver en magasin. Je suis celui qui a mis la tenue des stars d’Hollywood dans les magasins”.

La construction d’un empire de la mode

Malgré un tel succès foudroyant, Ralph Lauren redoubla d’efforts pour étendre son entreprise. D’après son ami proche John Varvatos, “Ralph Lauren ne se repose jamais sur ses lauriers”. Ralph Lauren avait alors l’habitude de dire que “c’est acceptable de profiter du moment, mais qu’il faut continuer à travailler. Pour devenir un cheval de course, un poney doit connaître plus qu’une seule technique de course”. Décidément, l’univers du polo est omniprésent chez Ralph Lauren.

Le joueur professionnel de polo Nacho Figueras, posant pour la marque Ralph Lauren, en 2000

Le succès de la marque ne faiblit pas au fil des années, bien au contraire. En 1997, Ralph Lauren fit entrer l’entreprise en bourse. Une décision qui le fit beaucoup hésiter : il n’était pas sûr qu’il voulait dépendre d’actionnaires anonymes, alors qu’il avait tout construit de ses propres mains, en partant de rien ! Mais il finit par admettre qu’une entrée en bourse permet de grandement accélérer le développement d’une entreprise, et que c’est une des meilleures façons de lever des fonds. Ralph Lauren détient toujours 81% des droits de vote de la marque.

Un symbole indémodable et raffiné de réussite à l’américaine

Au niveau du stylisme, Ralph Lauren a toujours conservé une approche simple et épurée au fil des années. Un peu comme Lacoste, ses polos sont reconnaissables à leur design simple, avec une couleur uniforme pour le tissu et le logo de la marque sur la poitrine (un joueur de polo sur son cheval), rien d’autre. Les collections ne changent que très peu d’une année à l’autre. Les vêtements et en particulier les polos sont d'excellente qualité. Si bien que vous pourrez les garder des dizaines d’années. La marque Polo Ralph Lauren est aux antipodes de la Fast Fashion : un polo acheté aujourd’hui sera toujours à la mode et en bon état dans 30 ans !

Aujourd’hui, Ralph Lauren représente le bon chic bon genre des familles aisées traditionnelles américaines : les fameux WASP (White Anglo-Saxon Protestant). C’est un symbole de réussite discrète. En particulier chez les jeunes hommes qui étudient dans les universités les plus prestigieuses de la côte Est des Etats-Unis : les Ivy League (Harvard, Princeton, Columbia, etc). La tenue la plus représentative : le chino en bas et un polo Ralph Lauren en haut, si possible rentré dans le pantalon :

Le look millionaire chic et discret à l'américaine, avec un polo Ralph Lauren

Si vous choisissez un chino ou un jean de couleur bleu marine, quasiment toutes les couleurs de polo iront avec. Et ça tombe bien, la marque Polo Ralph Lauren est connue pour ses couleurs flamboyantes, comme le violet, le vert ou encore le rouge :

Une pile de polos Ralph Lauren, présentant l'éventail de couleurs disponibles

Ralph Lauren réalise également des robes de soirée très recherchées et portées par les plus grandes stars, comme Jessica Alba portant une de ses tenues, lors du Met Gala 2011. Si vous vous demandez ce qu’est le Met Gala, lisez cet article (c’est le plus grand gala de mode au monde).

Jessica Alba portant une robe Ralph Lauren, lors du Met Gala 2011

Un destin hollywoodien : le gamin du Bronx devenu l’égal des grands de ce monde

Si Ralph Lauren est parti de rien, il fait aujourd'hui partie des personnes les plus influentes du monde. Un symbole parmi tant d’autres de son influence : on a pu le voir au bras de la princesse Diana, lors d’un gala de charité à Washington pour la lutte contre le cancer du sein. La photo date de 1996, et elle parle d’elle même :

Ralph Lauren, la princesse Diana et Anna Wintour en 1996

L’enfant aux grands yeux ébahis qui rêvait de devenir millionnaire, a désormais 83 ans. Il profite désormais des plaisirs du succès. Ralph Lauren possède des palaces en Jamaïque, à Long Island, Manhattan, ainsi qu’un immense ranch au Colorado. Il possède également une des plus grandes collections de voitures de luxe du monde. Tel un héros de film, il explique cette passion pour les voitures : “certains collectionnent les tableaux, mais pour moi, les voitures rares offrent un tout autre plaisir. Vous pouvez à la fois contempler leur beauté, et aussi profiter d’expériences de conduite et de voyages uniques”.

Une des voitures de collection de Ralph Lauren. Rouge flashy, comme ses cravates

Si vous voulez en savoir plus sur comment détecter une contrefaçon Ralph Lauren, vous pouvez lire cet article. Sinon, dans notre comparateur de polos Ralph Lauren, vous trouverez les meilleures offres, pour vous offrir le fameux look millionaire bon chic, bon genre à l'américaine !

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